Con la esperanza de evitar una epidemia, Congo recurre a la vacuna experimental contra el ébola

Los trabajadores de la salud del hospital de Bikoro en la República Democrática del Congo se rocían con desinfectante después de abandonar una unidad de tratamiento del ébola en cuarentena.

John Bompengo / Ministerio de Salud Pública de la República Democrática del Congo

El primer esfuerzo por utilizar una vacuna para detener un brote de ébola en sus etapas iniciales está tomando forma en la República Democrática del Congo (RDC). La respuesta internacional a las emergencias de salud en el África subsahariana a menudo es enloquecedoramente lenta. Pero esta vez, las agencias internacionales y el gobierno de la RDC entraron en acción, esperando extinguir rápidamente el brote.

"Todo está organizado", dice el virólogo Yap Boum, que trabaja con Médicos Sin Fronteras (MSF) y está ayudando a lanzar el esfuerzo de la vacuna. Boum, que vive en Yaoundé, Camerún, comenzó a planear su viaje a la República Democrática del Congo tan pronto como confirmó el 8 de mayo que habían ocurrido dos casos de ébola en el remoto distrito de salud de Bikoro en la provincia de Équateur.

Al rastrear los contactos entre las personas infectadas y otras personas que tenían síntomas de Ébola, como fiebres altas y diarrea, el Ministerio de Salud Pública (MOPH) determinó que el virus probablemente se haya propagado desde principios de abril. Como Ciencia a la imprenta, se han identificado un total de otros 25 casos probables y 14 sospechosos en Bikoro y dos distritos de salud adyacentes. Diecinueve de estas personas han muerto.

Boum dice que la noticia más alarmante de la RDC hasta el momento es que dos de los casos probables se encuentran en Mbandaka, una ciudad portuaria de 1,2 millones de personas. "La posibilidad de que el virus se propague es enorme", agrega Boum, y señala que mientras el Ébola se está incubando sin ser detectado, lo que puede llevar varias semanas, la víctima ya es contagiosa. El presidente de la República Democrática del Congo, Joseph Kabila, autorizó a MOPH a usar todas las herramientas a su disposición, incluida la vacuna experimental contra el ébola, que funcionó espectacularmente bien en un ensayo clínico que Boum ayudó a realizar en Guinea en 2015, al final de la reciente epidemia en el oeste de África.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) también actuó rápidamente, enviando inmediatamente un equipo a la República Democrática del Congo para coordinar la respuesta, que incluye una mejor vigilancia, introducción de técnicas médicas y funerarias seguras, y el establecimiento de unidades de cuarentena operadas por MSF y otros.

El Director General de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, incluso visitó Bikoro la semana pasada. La OMS ha sido fuertemente criticada por su lenta respuesta a la epidemia de África Occidental, el peor brote de ébola registrado, que enfermó a más de 28,000 personas y mató a aproximadamente 11,310 antes de que los esfuerzos de contención tradicionales lo pusieran fin.

El DRC consideró usar la vacuna para un brote de Ébola el año pasado, pero se encontró con obstáculos que incluían la importación de la vacuna y la incertidumbre sobre si el virus se había movido más allá de aldeas remotas. "Esta vez están mucho mejor preparados", dice Seth Berkley, quien dirige Gavi, the Vaccine Alliance, una organización sin ánimo de lucro con sede en Ginebra, Suiza, que compró una reserva de la vacuna experimental y está brindando asistencia financiera a la República Democrática del Congo.

La vacuna consiste en un virus para el ganado inofensivo genéticamente modificado para mostrar las proteínas de la superficie del Ébola. Está hecho por Merck y aún no tiene licencia para el uso de ningún país, pero se puede dar como parte de un ensayo bajo lo que se conoce como regulaciones de uso compasivo. El protocolo de prueba, aprobado por la República Democrática del Congo el año pasado, se basa en una estrategia de "anillo" en la que solo las personas que han estado en contacto con casos, sus contactos, trabajadores de atención de la salud y otros respondedores de primera línea son vacunados. En el momento de la publicación, los equipos de vigilancia identificaron 393 contactos. Se están enviando unas 8000 dosis a la República Democrática del Congo desde la sede central de la OMS en Ginebra y el sitio de almacenamiento de Merck en los Estados Unidos. Ya llegaron contenedores especiales de Arktek que pueden mantener la vacuna a temperaturas bajo cero para viajar a lugares remotos.

MSF patrocinará el ensayo en colaboración con investigadores del Ministerio de Salud de la República Democrática del Congo. El equipo seguirá a las personas vacunadas durante 84 días para evaluar si alguno desarrolla Ebola y para evaluar los efectos secundarios.

La vacuna no es más que una de las muchas herramientas que se manejan para detener el brote lo más rápido posible. En total, Gavi, la OMS, las Naciones Unidas y el Wellcome Trust han comprometido alrededor de $ 8 millones a la respuesta de la República Democrática del Congo, que incluye el envío de laboratorios y equipos móviles a la región afectada, partes de las cuales no se puede llegar en automóvil. "Es una escena absolutamente espantosa en términos de infraestructura", dijo Peter Salama, que dirige el Programa de Emergencias Sanitarias de la OMS. "Esto va a ser difícil y va a ser costoso erradicar este brote".

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