¿Cuánto espacio necesitas para desarrollar un nuevo mamífero? Estos ratones gusanos comedores tienen la respuesta

Al encontrar a tres familiares de este ratón filipino que se alimenta de lombrices, los biólogos han demostrado que la especiación puede ocurrir en islas más pequeñas que el pensamiento anterior.

L. R. Heaney / The Field Museum

Es un misterio de larga data en biología: ¿Cuál es la cantidad de tierra más pequeña que se necesita para desarrollar un nuevo mamífero? Desde la década de 1980, los investigadores pensaron que el límite inferior era de 110,000 kilómetros cuadrados, aproximadamente del tamaño de Cuba. Ahora, un equipo de científicos ha deducido que un área de una décima parte de ese tamaño servirá, y podría ser aún más pequeña. El hallazgo es una buena noticia para los conservacionistas y otros preocupados porque el cambio climático y la pérdida de hábitats acelerará las extinciones.

Para descubrir el límite inferior, el equipo recurrió a las islas, cuyas ubicaciones aisladas suelen ser un laboratorio ideal: los investigadores generalmente pueden determinar qué animales llegaron allí y cuáles evolucionaron allí. Lawrence Heaney, un biogeógrafo evolutivo en el Field Museum of Natural History en Chicago, Illinois, trabajó durante años catalogando la diversidad de mamíferos en la isla más grande de Filipinas, Luzón. Descubrió que sus 105,000 kilómetros cuadrados albergaban 66 especies de mamíferos, sin incluir los murciélagos. Seguramente las islas más pequeñas también podrían permitir que nuevas especies se diversifiquen, pensó. Entonces, él y sus colegas buscaron ese lugar. Se asentaron en Mindoro, la séptima isla más grande de Filipinas.

En 2013, comenzaron un inventario de todos los mamíferos allí, incluidas las ratas, los ratones y el búfalo de agua enano. Instalaron trampas en vivo en las laderas de las cinco cordilleras de Mindoro para atrapar a las más pequeñas, incluida una especie de ratón de hocico largo y gusano que se alimenta de lombrices en la isla, en el que centraron su análisis inicial. Después de comparar su ADN y apariencia, los científicos se dieron cuenta de que los ratones representaban cuatro especies separadas: tres que viven en sus propias montañas y una que ocupa las tierras bajas de abajo.

Además, el análisis genético sugiere que las cuatro especies evolucionaron a partir de un ancestro único que desembarcó en Mindoro hace unos 2,8 millones de años. Eso significa que la isla es la el lugar más pequeño jamás documentado para haber evolucionado nuevos mamíferos , Heaney y sus colegas informan hoy en el Revista de biogeografía .

Rafe Brown, un biogeógrafo de la Universidad de Kansas en Lawrence que no participó en el estudio, está impresionado con el trabajo. "Muchos datos muestran que hay muchas especies en las islas pequeñas", explica. Pero este es el único estudio que muestra "que la diversidad de especies se había generado en esas islas".

Heaney atribuye esta diversidad a las cadenas montañosas que aislaron las poblaciones de ratones, lo que les permitió evolucionar por separado. Lagartijas y anfibios se sabe desde hace mucho tiempo que se especializan en las islas más pequeñas, pero los mamíferos grandes y las aves generalmente necesitan más espacio. "El tamaño mínimo de la isla para la especiación [se vuelve progresivamente más grande para los organismos" que se mueven más, dice Jonathan Losos, un ecologista evolutivo de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri, que no participó en el estudio. "Debajo de cierto tamaño, las islas no son lo suficientemente grandes como para el aislamiento".

Cada vez más, los conservacionistas están pensando en preservar el potencial evolutivo de las especies que administran. Hace cuarenta años, uno calculó que se necesitaría una reserva más grande que cualquiera para hacer eso. Pero esta investigación muestra que, al menos para los mamíferos pequeños, algunas áreas protegidas no son demasiado pequeñas.

Entonces, ¿qué tan pequeño es demasiado pequeño? Brown no está seguro. "Muchas de estas pequeñas islas han pasado por las grietas [de la erudición]", dice. "Estoy seguro de que encontraremos especiación en islas aún más pequeñas".

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