El auge de la perforación amenaza la red de caminos antiguos en el suroeste

Una foto aérea muestra antiguos caminos lineales que conducen a Pueblo Alto en el Parque Histórico Nacional de Cultura de Chaco.

ADRIEL HEISEY

Hace unos 1000 años, los indígenas construyeron una red elaborada de grandes casas, kivas y grandes carreteras centradas en el Cañón Chaco, en el medio de la cuenca San Juan de lo que hoy es Nuevo México. Hoy, la región es una de las cuencas de petróleo y gas más productivas de la nación. También es el escenario de una colisión entre el floreciente desarrollo de la energía y la arqueología, ya que los nuevos descubrimientos revelan la importancia de un paisaje más amplio en la comprensión de la sociedad chaqueña.

Aprovechando los avances en la tecnología de perforación, se desarrollarán más de 4000 pozos nuevos en el área en los próximos años, predice el Bureau of Land Management (BLM), que administra el desarrollo de los recursos minerales federales. A fines del mes pasado, un juez federal emitió una decisión que puede alentar la venta de contratos de arrendamiento de petróleo y gas y eventuales perforaciones cerca del Parque Histórico Nacional de Cultura de Chaco y de caminos antiguos conocidos. A medida que una coalición de grupos ambientales y tribales evalúa una apelación, también esperan un nuevo plan de gestión de BLM, que debe presentarse tan pronto como el próximo mes. Con la administración del presidente Donald Trump presionando por más desarrollo de petróleo y gas en tierras públicas, les preocupa que el nuevo plan pueda favorecer el desarrollo a expensas de la protección cultural y ambiental.

Mientras tanto, los avances en teledetección están revelando cientos de caminos previamente desconocidos entre los sitios de Puebloan. A medida que las empresas raspan las almohadillas de los pozos y las carreteras de acceso desde el alto matorral del desierto, los arqueólogos temen que borren las antiguas carreteras antes de que hayan sido completamente estudiadas o incluso detectadas. "Este desarrollo realmente intenso del que están hablando esencialmente transforma el paisaje en un parque industrial", dijo John Roney, un consultor cultural independiente con sede en Albuquerque, Nuevo México, que trabajó para BLM y realizó la primera prospección aérea de carreteras del Chaco .

Aunque el parque abarca el pueblo más grande, cientos de sitios más pequeños salpican un área de 100.000 kilómetros cuadrados que rodea el punto donde se unen Arizona, Colorado, Nuevo México y Utah. Viejas fotos aéreas habían trazado caminos que se extendían desde algunos sitios. Pero un documento de 2017 en Avances en la práctica arqueológica reveló caminos desconocidos anteriormente.

Para este proyecto, Anna Sofaer, una arqueoastrónoma que dirige el Solstice Project sin fines de lucro en Santa Fe, colaboró ​​con Richard Friedman y Robert Weiner, que se especializan en lidar, una tecnología que utiliza pulsos de láser de un avión para revelar características finas en el paisaje . Su análisis de tres pequeñas áreas cerca del parque detectó segmentos de caminos previamente indocumentados y sugirió que cientos, quizás miles, de antiguos caminos atraviesan la cuenca de San Juan. El estudio piloto "nos dijo cuál sería el potencial para toda la región del Chaco", dice Sofaer. "Ahora sabemos que cada una de estas grandes casas tiene rayos de caminos [a su alrededor]".

El trabajo de lidar también "nos ayuda a entender cuánto esfuerzo se invirtió en crear lo que consideramos como este gran mundo chaqueño", agrega Friedman, un experto en Chaco e instructor de sistemas de información geográfica en San Juan College en Farmington, Nuevo México. "Un camino de 30 pies [9 metros] ... tomó mucho trabajo solo para crear".

Completar un mapa de ruta

Fotos aéreas e históricas han revelado algunos caminos antiguos en la región de Chacoan, especialmente cerca del parque nacional (mapeado abajo), pero el análisis lidar descubrió al menos 5 kilómetros de vías previamente desconocidas, lo que implica una red mucho más extensa.

CRÉDITOS: (MAP) A. CUADRA / CIENCIA ; (DATOS) OFICINA DE GESTIÓN DE TIERRAS

Muchos de los caminos son más del doble que las carreteras modernas de dos carriles, a pesar de que los antiguos Puebloanos no tenían transporte de ruedas o bestias de carga. Algunos caminos conducen al Cañón Chaco, el epicentro de la antigua sociedad Puebloan y ahora el corazón del parque nacional. Otros parecen llevar a ninguna parte. Cuando Sofaer y sus colegas exploraron una carretera recién identificada desde el suelo, encontraron una mezcla de tiestos de diferentes macetas esparcidas a lo largo de la plataforma, dando crédito a la teoría de que este camino, al menos, era para uso ceremonial.

Pocos caminos fuera del parque están protegidos. "Históricamente, lo que estaba protegido eran los grandes edificios y el límite que los rodeaba" en el parque nacional, explica Sofaer. "La pregunta es cómo protegemos las áreas entre los sitios".

Aunque las compañías bombearon petróleo y gas desde la cuenca durante un siglo, el desarrollo se extendió recientemente al área del Chaco, luego de que los avances en perforación direccional y fracturación hidráulica permitieron a las compañías extraer el petróleo y el gas de la formación impenetrable de lutita Mancos debajo de la región. En marzo, BLM planeó ofrecer 26 parcelas para alquilar a compañías de petróleo y gas. Uno roza la periferia de un colchón temporal de 16 kilómetros de ancho que la administración del ex presidente Barack Obama impuso alrededor del parque; otro paquete se encuentra cerca de un sitio a lo largo de Great North Road, una vía de 9 metros de ancho que conduce 50 kilómetros al norte del Cañón Chaco. Después de que un grupo Navajo y grupos ambientalistas protestaron por los contratos, el Secretario del Interior Ryan Zinke suspendió la venta.

Sin embargo, el 23 de abril, el juez James Browning del Tribunal de Distrito de los EE. UU. Para el Distrito de Nuevo México emitió un fallo que puede tener implicaciones para esas parcelas archivadas. En 2015, los grupos ambientalistas habían demandado a BLM, argumentando que no protegió los sitios culturales al aprobar los permisos de perforación en el área del Chaco. En el nuevo fallo, Browning no estuvo de acuerdo. Escribió que BLM solo necesitaba inspeccionar el área inmediata donde se perforaría el pozo y que había demostrado que "Chaco Park y sus satélites están fuera de los APE de los pozos [áreas de posible efecto]".

Esa decisión podría hacer que las 26 parcelas suspendidas vuelvan a funcionar, dice Kyle Tisdel, un abogado de la oficina de Taos, Nuevo México, del Western Environmental Law Center, que presentó la demanda en nombre de los grupos. "Me puedo imaginar la decisión del juez envalentonando a la oficina de campo [BLM] para priorizar aún más el petróleo y el gas", dice. Mientras tanto, los senadores y grupos indígenas de Nuevo México presionan a BLM para que suspenda el desarrollo de energía en el área hasta que la agencia actualice su plan de gestión de recursos del 2003, que se elaboró ​​antes de que aumentara el interés de la industria en la lutita Mancos.

Zach Stone, portavoz de la oficina de campo de BLM en Farmington, dice que el desarrollo de la energía en realidad ha contribuido al registro arqueológico. Señala que BLM debe realizar encuestas culturales antes de comenzar la perforación en un paquete arrendado. "Muchos de estos sitios nunca se habrían encontrado sin el desarrollo de petróleo y gas, porque tenemos que salir a buscarlos" antes de comenzar la perforación, dijo. BLM encargó recientemente encuestas lidar para el área alrededor del parque, pero ha analizado muy poco de los datos hasta el momento, y no está claro si los datos informarán el nuevo plan de manejo.

Friedman dice que los levantamientos terrestres de BLM pueden pasar por alto los signos sutiles de los caminos antiguos. Sofaer estima que hasta el 80% de las carreteras aún no están documentadas, y teme que sin el costoso análisis LIDAR, nunca lo serán. El proyecto de $ 600,000 de su equipo para llevar a cabo una encuesta lidar de las tierras de Chacoan en el sureste de Utah no pudo encontrar fondos. En marzo, BLM alquiló varias parcelas allí, al menos una de las cuales linda con una gran casa de Chaco y, tal vez, con carreteras que todavía no se han encontrado. "Este [desarrollo] está ocurriendo justo cuando estamos descubriendo el paisaje más grande", dice ella.

Friedman está tomando el asunto en sus propias manos: recientemente adquirió el conjunto completo de datos lidar de BLM y comenzará a peinarlo para obtener más carreteras en el área alrededor del parque. "Eso es en mi tiempo libre", dice.

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