Más dinero, más preocupaciones: los planes del censo 2020 continúan generando controversia

El Secretario de Comercio Wilbur Ross testifica ante un panel de asignaciones de la Cámara de Representantes a principios de este año.

Foto de Pablo Martinez Monsivais / AP

Un trío de eventos la semana pasada en Capitol Hill en Washington, D.C., dejó a los defensores del censo de los Estados Unidos 2020 alentados y preocupados. Sus partidarios, incluidos los científicos sociales que son grandes usuarios de los datos, elogiaron las perspectivas de un aumento del presupuesto saludable para el ejercicio obligatorio por mandato constitucional. Pero continúan dándose la mano con las acciones recientes de la administración del presidente Donald Trump que, según ellos, socavarán la precisión del próximo recuento de presidentes.

Los defensores aplaudieron cuando un panel de gasto en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos aprobó un presupuesto para la Oficina del Censo de 2019 que agrega $ 1 mil millones a lo que Trump solicitó. Excede lo que incluso los interesados ​​dicen que se necesita el próximo año para prepararse para el Día del Censo el 1 de abril de 2020, y refleja un apoyo bipartidista inusual.

Pero también se angustiaron por el testimonio del secretario de Comercio, Wilbur Ross, cuyo departamento supervisa el censo. Testificando ante un panel del Senado, Ross defendió su decisión reciente de agregar una controvertida pregunta de ciudadanía al censo en el último minuto a pesar de reconocer que su presencia podría reducir la participación. Sus reiteradas afirmaciones de que la pregunta ha sido investigada adecuadamente enfureció a los demócratas, que también piensan que sus razones para agregar la pregunta no superan la prueba del olfato. Incluso los republicanos se molestaron cuando, en una audiencia de la Cámara el día anterior, un funcionario invitado del Departamento de Justicia (DOJ) ni siquiera se presentó para explicar por qué su departamento sentía que necesitaba los datos de esa pregunta.

Optimismo de financiación

El jueves, el comité de asignaciones de la Cámara retoma un proyecto de ley de gastos de $ 62 mil millones que fue adoptado unánimemente la semana pasada por el subcomité de comercio, justicia y ciencia. Proporcionaría a la Oficina del Censo $ 4.8 mil millones, con aproximadamente el 80% del total yendo al censo 2020. (El número exacto aún no está disponible.) El presupuesto actual de la agencia es de $ 2.8 mil millones, y el gran impulso refleja el tradicional aumento en los últimos años antes del censo decenal, que se estima costará $ 15.6 mil millones durante sus 10 años ciclo.

Los defensores están encantados con el nuevo número de la línea superior. "El gran aumento sobre la solicitud me dice que los apropiadores finalmente se dieron cuenta de que la Oficina del Censo necesitará significativamente más recursos de los que la administración considera necesarios", dice Terri Ann Lowenthal, ex asistente y consultora del Congreso en temas censales con sede en Stamford, Connecticut. .

El fuerte respaldo bipartidista es especialmente bienvenido, agrega Phil Sparks de The Census Project, una coalición de grupos empresariales, cívicos y académicos con sede en Washington, DC. Los demócratas se han quejado desde hace mucho tiempo de que la mayoría republicana estaba fallando en la agencia. Pero los intentos anteriores de impulsar su presupuesto han sido rechazados por legisladores que pican, que también están preocupados por lo que caracterizan como preguntas intrusivas e innecesarias en la Encuesta de la Comunidad Estadounidense (ACS), que comenzó en 2005 como el sucesor de la forma larga de la censo decenal

Esas preocupaciones ahora parecen haber quedado relegadas a las necesidades apremiantes de aumentar para 2020. "Es un reconocimiento bipartidista de que la administración [de Trump] no ha tomado las riendas", dice Sparks sobre el proyecto de ley de gastos de 2019, que debe elimine varios obstáculos más del Congreso antes de que entre en vigor.

Preocupación por la participación

A pesar del brillante panorama financiero para el 2020, los defensores dicen que las acciones de Ross y otros en la administración Trump siguen poniendo en duda la capacidad de la Oficina del Censo para llevar a cabo un recuento justo, completo y preciso.

En diciembre pasado, el DOJ dijo a los funcionarios de la Oficina del Censo que quería agregar la pregunta de ciudadanía al cuestionario porque necesitaba datos bloque por bloque para proteger los derechos de las minorías raciales bajo la Ley de Derechos Electorales de 1965. El 26 de marzo, Ross aceptó la solicitud . Los grupos de derechos civiles criticaron la decisión, diciendo que los datos no eran necesarios para hacer cumplir las leyes de votación y que el objetivo real de la administración Trump era deprimir la participación en el censo de 2020 intimidando a las poblaciones vulnerables. Una baja participación podría favorecer a los republicanos en la próxima redistribución de escaños en el Congreso.

El Representante Trey Gowdy (R-SC), presidente del comité de supervisión de la Cámara de Representantes, invitó a John Gore, jefe en funciones de la división de derechos civiles del DOJ, a discutir el tema en una audiencia el 9 de mayo. Gowdy dijo que esperaba saber por qué el DOJ pensó que necesitaba los datos para hacer cumplir las leyes de votación de los EE. UU. Y cómo el Departamento de Comercio decidió otorgar la solicitud. Pero Gore rechazó la invitación del comité, sin ninguna explicación, dijo Gowdy. Gowdy volverá a intentarlo el viernes, con Gore como único testigo en una audiencia a las 9 a.m. del comité.

El día después de la no presentación de Gore, Ross respondió varias preguntas sobre la cuestión de la ciudadanía durante una audiencia sobre la solicitud de presupuesto del departamento en 2019 por el panel de asignaciones de comercio, justicia y ciencia del Senado. Desafortunadamente, arrojó poca luz sobre las contradicciones internas en la nota de marzo que escribió para justificar su decisión.

Uno de los principales argumentos de Ross es que la cuestión de la ciudadanía no debería generar problemas porque se le preguntó a "61 millones de hogares" en encuestas anteriores. Se supone que Ross se refiere a su inclusión en la AEC desde 2005, y en la forma larga del censo decenal entre 1950 y 2000, que se envió a aproximadamente uno de cada seis hogares.

Para empezar, ese número es difícil de verificar. El día anterior, el Representante Darrell Issa (R-CA) utilizó el número "42 millones" para hacer una observación similar durante la audiencia anterior de la Cámara. En la misma audiencia de la Cámara, el jefe de la tienda de políticas de Ross en el Departamento de Comercio de Washington, D.C., Earl Comstock, dijo que la pregunta había sido hecha a "14 millones de hogares".

El número no es importante

Los expertos del censo dicen que el número exacto no importa porque no es un argumento válido. La única forma de saber cómo responderán las personas a esa pregunta es probarla contemporáneamente en condiciones que reflejen el censo 2020, dice John Thompson, quien se retiró el año pasado como director del censo y ahora es el jefe del Consejo de Asociaciones Profesionales de Estadísticas Federales. en Arlington, Virginia. Una corrida en seco actual para 2020 que ahora tiene lugar en Providence habría sido el escenario ideal para evaluar el impacto de la pregunta sobre las tasas de respuesta, dice. Pero Ross no aprobó la pregunta hasta mucho después de que se imprimieran los formularios para ese ejercicio.

Ross parece reconocer los muchos impactos negativos potenciales al plantear la cuestión de la ciudadanía en el censo de 2020, comenzando con una tasa de respuesta más baja. La participación cae "cada vez que haces una pregunta delicada", le dijo a la senadora Jeanne Shaheen (D-NH), la principal demócrata del panel. La cuestión de la ciudadanía se ubicará finalmente en el censo decenal de 11 preguntas, agregó, debido a la mayor probabilidad de que las personas se nieguen a responderlo.

Podría haber daños colaterales, admitió. "Afortunadamente, la mayoría de los encuestados responderá a las preguntas anteriores" incluso si se saltan esa pregunta ", le dijo Ross a Shaheen, quien dijo que estaba muy molesta porque los funcionarios de la Oficina del Censo usarían una pregunta que no había sido rigurosamente examinada.

Una menor tasa de respuesta se traducirá en mayores costos, agregó. La Oficina del Censo necesitará más dinero para la segunda fase del ejercicio, en la que los trabajadores de campo tocan las puertas de todos los hogares que no han devuelto el cuestionario. Una tasa más alta de no respuesta también obligará a la agencia a hacer un mayor uso de los registros gubernamentales existentes que podrían capturar la información faltante. Pero esos registros administrativos no son infalibles , lo que significa que la calidad de la información puede no ser tan buena como obtenerla de la fuente.

Todas estas desventajas, dice Ross, son superadas por el valor de los datos al hacer cumplir las leyes de derechos de voto. Pero el senador Brian Schatz (D-HI) tampoco estaba comprando ese argumento, calificando el razonamiento del Departamento de Justicia como una "hoja de parra" para ocultar una agenda abiertamente partidaria.

Presionando su punto, Schatz le pidió a Ross que explicara una reciente apelación de recaudación de fondos del comité de reelección de Trump que ataca a quienes se oponen a la necesidad de una pregunta sobre ciudadanía. "Así es como se ve", le dijo Schatz a Ross. "¿Puedes asegurarme de que estás tratando de mitigar el impacto [en las tasas de respuesta]?"

Ross reconoció el llamamiento de recaudación de fondos enviado en marzo, pero señaló que solo funcionó "brevemente ... y me alegro de que hayan dejado de hacerlo". También dijo que no había conexión entre su oficina y el comité de campaña.

Ross también le dijo a Schatz que la Oficina del Censo planea unir los esfuerzos previos de alcance comunitario para persuadir al público de que tiene el deber de responder al censo y que toda la información se mantendrá confidencial. Los grupos de defensa son escépticos de ese compromiso, sin embargo, señalando que se ha gastado poco dinero hasta la fecha en tales actividades y que la agencia también planea operar solo la mitad del número de oficinas de campo locales que en 2010. Y un comentario de Comstock en el anterior la audiencia del día puede haber reforzado esos temores.

"Creemos que las personas que no van a responder ya tomaron esa decisión", dijo Comstock al Representante William Lacy Clay (D-MO). La implicación fue clara: ¿por qué gastar dinero para llegar a las personas que ya nos han desconectado?

Thompson cree que el censo 2020 necesitará un nivel aún mayor de participación de la comunidad. "Es un mundo más difícil que en 2010 convencer a la gente para que participe", dice. "Así que necesitará más gente, trabajando aún más para lograr que más comunidades participen".

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